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再次集众人之力 - 科学家借分布计算研究老年痴呆症

据美国科技博客Re/code报道,乔治梅森大学研究人员开发了一个工具让人们的电脑在空闲时可以参与老年痴呆症研究项目,集众人之力来破解该美国第六大死因。系统生物学院计算生物学副教授德米特里·克里莫夫(Dmitri Klimov)领导的团队构建了复杂的计算机模式来研究与疾病形成有关的分子。

但由于运算能力有限,相关计算机模拟需要耗费数个月甚至是数年时间。因此,研究人员与Paragon Computation公司合作展开一个运用计算手段研究老年痴呆症的项目Compute Against Alzheimer’s Disease。该分布计算平台可让数千台电脑同时针对该疾病问题进行运算。任何人都能够安装该软件,它会在电脑处于空闲状态时运行。

 


“跟屏幕保护程序一样,该软件只会在你没有操作你的电脑时运行。”Paragon Computation 的CEO史蒂芬·阿蒙特罗特(Steven Armentrout)声明称。

克里莫夫团队的主要目标之一是,研究淀粉样前体蛋白。该物质通常情况下是无害的,但它也是在老年痴呆症患者大脑中形成的淀粉样蛋白斑的主要组成部分,原因则尚不确知。

“虽然各方展开了诸多的研究,但我们还是不知道该疾病在分子层面是如何形成的。”克里莫夫说道,“引发老年痴呆症的确切原因还不得而知。”

你最喜欢的照片分享应用或者在线游戏可能拥有所需的巨大云计算运行能力,这往往得益于有风险投资给它们的亚马逊网络服务(Amazon Web Services)埋单。相比之下,虽然学术研究者致力于解决的问题关乎人类健康和生存,但它们通常都得不到足够的运算和资金资源支持。

克里莫夫从美国国家卫生研究院获得了30万美元的拨款来研究上述问题——这对科研项目来说已经是很大的一笔数目,但相比时下的科技创业公司获得的风投资金简直不值一提。

分布计算项目已成为扩大有限的处理能力的常用手段。华盛顿大学贝克实验室创建了Rosetta@Home工具来帮助破译或者设计蛋白应用于治疗艾滋病、流感等疾病的疗法和疫苗。

加州大学伯克利分校的研究人员则设立SETI@home,利用分散式计算研究无线电天文望远镜数据,以寻找地球外智慧生物的迹象。

以下是上面提到的项目官方网址链接,有兴趣的朋友可以参加。

Alzheimer@Home项目链接:http://computeagainstalzheimers.org/

Rosetta@Home项目链接:http://boinc.bakerlab.org/

SETI@home项目链接:http://setiathome.ssl.berkeley.edu/